Nos terrenos baldios do Deserto do Atacama, a cerca de 1.120 quilômetros ao norte de Santiago, um campo enorme de mina de Lítio opera pela Sociedad Química y Minera de Chile (SQM), uma companhia química chilena, e a terceira maior do mundo produção de lítio. O metal é encontrado com cerca de 45 metros de profundidade e dissolvido em água salgada. A salmoura em lama grosso é bombeada a partir do solo e sobe em formas de piscinas rasas de evaporação para secar sob o sol quente do deserto. Como a água evapora lentamente, deixa para trás um material amarelado oleoso que produz um dos metais mais preciosos do século 21.

O lítio, o mais leve de todos os metais, é o componente chave em baterias recarregáveis ​​que mantêm nossos dispositivos portáteis rodando e tornam a vida moderna possível. É o novo metal que, no futuro, pode tornar-se uma das mercadorias mais estratégicas em nosso planeta. No entanto, tudo é muito recente. A demanda por lítio tem subido nos últimos anos, juntamente com o aumento das produções dos telefones celulares e iPads e já é disponível para todos.

Por quase meio século, no início de 1950 a principal fonte mundial de lítio era a mina de Kings Mountain, na Carolina do Norte, nos Estados Unidos. O metal, essencial para a produção de armas nucleares de fusão, era extraído a partir de um mineral de silicato. Porém, o processo era trabalhoso e caro. Quando lítio foi descoberto nos campos de sal da América do Sul, empresas de produção de lítio mudaram seu foco para a extração do metal a partir de salmoura, fazendo com que até o final do século 21, a mina Carolina do Norte fosse desligada.

A maioria do lítio é agora fornecido por Chile, Argentina e Bolívia, onde as maiores reservas mundiais de lítio estão localizadas. Chile cumpre 43% da demanda mundial de lítio.

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